Por qué COVID-19 es sorprendentemente único y dolorosamente familiar

P

Para Abby Knowles, un dolor de cabeza y fatiga fue solo el comienzo. Pronto sintió que tenía una banda apretada en el pecho, lo que dificultaba la respiración. Ella desarrolló dolor en la parte superior del cuerpo, lo que llevó a los médicos a verificar si estaba teniendo un ataque cardíaco (no lo estaba). Su presión sanguínea comenzó a oscilar, demasiado baja, demasiado alta, dejándola mareada y con náuseas. Su mente se volvió tan nebulosa que no podía leer un libro. Un síntoma podría disminuir, solo para regresar. “Pensarás, ‘Oh, ya terminé con esa parte, brillante'”, dice Knowles, “y luego, tres días después, volverá”. Después de más de tres meses de enfermedad, Knowles, que tiene 38 años y vive en Reading, Inglaterra, ha sido derivada para una evaluación de complicaciones a largo plazo de COVID-19, la enfermedad causada por el virus SARS-CoV-2. Mientras tanto, su esposo Dan, quien también se enfermó a fines de marzo, tuvo fiebre alta y los síntomas más típicos de COVID-19 durante unos días, pero pronto se recuperó. Las experiencias de los Knowles y muchos pacientes con COVID-19 señalan las formas en que el coronavirus puede ser enloquecedoramente impredecible. Algunas personas tienen enfermedades debilitantes, mientras que otras apenas se sienten enfermas, si es que lo hacen. Para algunos, es principalmente una enfermedad respiratoria, mientras que otros tienen síntomas neurológicos (SN: 6/12/20), como pérdida de olfato (SN: 5/11/20). Los pacientes gravemente enfermos pueden desarrollar coágulos sanguíneos potencialmente mortales (SN: 23/06/20), agregando síntomas vasculares a la lista. Algunos pacientes tienen dificultades para volver a la normalidad mucho después de estar enfermos. Y la forma en que la enfermedad se desarrolla por edad puede ser desconcertante. Los casos graves de COVID-19 han sido poco frecuentes entre los niños, pero algunos han sufrido un síndrome inflamatorio peligroso que puede aparecer semanas después de una infección (SN: 6/3/20). Las personas mayores continúan en mayor riesgo de hospitalizaciones y muerte por COVID-19, pero los adultos jóvenes también se enferman gravemente (SN: 3/19/20). Ese grupo generalmente tiende a tener mejores resultados que los muy jóvenes y muy viejos con infecciones virales (una excepción evidente: la pandemia de gripe de 1918, que mató a adultos jóvenes y sanos a un ritmo elevado). En los seis meses transcurridos desde que China informó una neumonía de causa desconocida, los médicos han descrito un creciente catálogo de daños a la salud de lo que ahora se llama COVID-19. De alguna manera, la enfermedad se distingue: el rango de efectos de COVID-19 y la dificultad para predecir qué tan severamente afectará a cualquier persona es algo fuera de lo común. Pero algunos de los síntomas y patrones asociados con COVID-19 son dolorosamente familiares. Combatir COVID-19, ahora hay más de 10.5 millones de casos confirmados en todo el mundo y más de medio millón han muerto por la enfermedad, comprenderá mejor cómo funciona en todos los niveles, desde el microscópico en adelante. Pasando del punto de vista de una célula a una persona a la sociedad, aquí hay un vistazo a cómo COVID-19 se compara con otras infecciones virales y los daños que infligen. Mirar a la célula Estudiar cómo interactúa el SARS-CoV-2 con el sistema inmune ha revelado algunas sorpresas junto con una explicación de por qué COVID-19 puede ser una enfermedad grave. Durante una infección viral, las células infectadas hicieron un llamado a las armas y pidieron refuerzos, dice el virólogo Benjamin Tenever de la Icahn School of Medicine en Mount Sinai en la ciudad de Nueva York. Las células liberan interferones, proteínas que “señalan a todas las células vecinas que hay un virus presente”, dice. Las células también envían proteínas llamadas quimiocinas, que atraen a las células inmunes al sitio de la infección. Los virus se esfuerzan por superar ambas llamadas. La influenza, por ejemplo, se amortigua lo suficiente como para replicarse y pasar a otro huésped, pero no tanto que una persona no pueda eliminar la infección. El SARS-CoV-2 hace algo diferente: cierra las pausas en el llamado a las armas pero pone el gas en el pedido de refuerzos, dice TenO. En experimentos con células, animales y muestras de sangre y tejidos de pacientes con COVID-19, tenOever y sus colegas encontraron niveles bajos de interferones, que hacen sonar la llamada a las armas. Pero los niveles de quimiocinas, que atraen a la caballería de las células inmunes, fueron altos, informaron los investigadores el 28 de mayo en Cell. “No tiene sentido”, dice TenOever, ya que el llamado a pedir refuerzos “ni siquiera necesariamente beneficia al virus”. Pero puede causar grandes problemas a los pacientes. La exposición excesiva de la fuerza de las células inmunes estimula la inflamación y la muerte celular, lo que puede avivar aún más la inflamación y la muerte celular. Esta reacción inmune severa puede dañar los pulmones y otros órganos. Esta micrografía electrónica de exploración coloreada muestra una célula infectada con SARS-CoV-2 (amarillo), el virus que causa COVID-19. Los investigadores dicen que la forma en que el virus interactúa con el sistema inmune puede generar problemas graves para los pacientes. NIAID La forma en que el SARS-CoV-2 se enreda con el sistema inmune lo diferencia en gran medida de otros virus, aunque el SARS-CoV, el coronavirus detrás El brote del Síndrome Respiratorio Agudo Severo en 2003 – también mostró el mismo enfoque no coincidente con el llamado a las armas y el pedido de refuerzos, dice TenOever. Y el virus Ébola hace algo similar, aunque por una razón diferente, dice. Ese virus es bueno para bloquear el llamado a las armas, pero daña tantas células rápidamente durante una infección que termina provocando mucha inflamación, a pesar de que no acelera el llamado a refuerzos. De persona a persona Muchos de los síntomas y complicaciones asociados con COVID-19 se observan con otras infecciones virales. Por ejemplo, la pérdida del olfato, llamada anosmia, puede ocurrir durante las infecciones con coronavirus que causan el resfriado común y otros virus que atacan el tracto respiratorio superior. La fatiga es común con enfermedades virales como la mononucleosis, que generalmente es causada por el virus de Epstein-Barr. Los problemas de coagulación de la sangre pueden ocurrir en pacientes gravemente enfermos con ciertas infecciones virales. Pero la amplitud de los síntomas y las complicaciones asociadas con esta enfermedad es inusual. Con COVID-19, “estamos viendo una gama de efectos tan devastadoramente amplia”, dice la doctora en enfermedades infecciosas Anna Person del Centro Médico de la Universidad de Vanderbilt en Nashville. La persona conoce COVID-19 tanto como médico como paciente. El domingo a fines de abril que el ávido corredor se enfermó comenzó como cualquier otro e incluyó una carrera de siete millas. Pero esa noche, “acabo de sentirme horrible”, dice Person, con escalofríos y signos de fiebre. “Me golpeó como un mazo”. Durante el ataque de COVID-19 de la Persona, ella temporalmente no podía oler ni saborear, dice el café, sabía a agua, y experimentó confusión y problemas de memoria. Dos meses después, lentamente comienza a sentirse como ella misma, pero ha tardado más de lo que esperaba. Ella ha comenzado a correr de nuevo, pero aún lucha contra la fatiga. Sin embargo, su caso se considera leve porque no necesitaba ser hospitalizada. Regístrese para recibir actualizaciones por correo electrónico sobre las últimas noticias e investigaciones sobre coronavirus. El riesgo de enfermedad grave y muerte por COVID-19 aumenta con la edad y con ciertas afecciones subyacentes, pero las personas más jóvenes y sanas también terminan con ventiladores o accidentes cerebrovasculares. Lo que es tan impredecible, dice Person, es que “si bien tenemos estudios que nos han dicho ciertos factores de riesgo para una enfermedad más grave, estamos viendo muchas excepciones a eso”. Las enfermedades graves no son ajenas a otras infecciones virales, desde el dengue hasta el Nilo occidental, el sarampión y la varicela y el herpes zóster (SN: 26/2/19). Y con los virus respiratorios como la gripe, “siempre hay un subconjunto de personas que se presentan con una infección muy grave”, dice la especialista en enfermedades infecciosas Preeti Malani de la Universidad de Michigan en Ann Arbor. Esos pacientes pueden terminar con el síndrome de dificultad respiratoria aguda o SDRA, una condición mortal que priva a los órganos de oxígeno. Pero con COVID-19, dice, “claramente es una escala muy diferente”. Incluso aquellos que parecen pasar por una infección de SARS-CoV-2 sin un resfriado pueden no salir ilesos. Los investigadores evaluaron a 37 personas que dieron positivo para el coronavirus pero no tuvieron síntomas en las dos semanas previas a su prueba o durante su aislamiento en el Hospital Popular de Wanzhou en China. Veintiún tenían características anormales en sus pulmones que se han visto en pacientes con neumonía por COVID-19, informaron los investigadores en línea el 18 de junio en Nature Medicine. Eso deja abierta la posibilidad de que las personas asintomáticas, no solo aquellas con síntomas, puedan tener consecuencias a largo plazo. “Una de las preocupaciones es si estas personas se quedarán con pulmones que no funcionan normalmente”. Dice Malani. Estas tomografías computarizadas de tórax de dos pacientes que dieron positivo para SARS-CoV-2 pero no tenían síntomas muestran signos de que el virus afectó sus pulmones. Las flechas apuntan a puntos nublados y rayas, características anormales observadas en pacientes con neumonía por COVID-19. P.-X. Long et al./Nature Medicine 2020 Escenarios sociales Todavía hay mucho que aprender sobre por qué una persona individual podría estar más o menos en riesgo de desarrollar complicaciones o daños a largo plazo por COVID-19. Pero ya hay pocas dudas de que ciertos escenarios ponen a una persona en mayor riesgo de contraer una infección en primer lugar. El virus se propaga principalmente por las gotas respiratorias, generadas al toser, estornudar o hablar, cuando las personas están en contacto cercano (SN: 6/18/20). “¿Quiénes son las personas que tienen más probabilidades de estar en contacto cercano constante con otras personas, que no pueden aislarse de las gotas respiratorias, que no pueden trabajar desde casa?” dice Jasmine Marcelin, médico de enfermedades infecciosas en el Centro Médico de la Universidad de Nebraska en Omaha. Esas “a menudo son comunidades minoritarias”. Las disparidades raciales y étnicas en términos de quién tiene acceso a la atención médica, es propietario de un hogar y tiene un trabajo que se puede hacer de forma remota, han producido grandes diferencias en quién se enferma y muere a causa de COVID-19 (SN: 4/10/20) . Un análisis a nivel de condado de EE. UU. Muestra que una mayor vulnerabilidad social, una medida que tiene en cuenta el estado socioeconómico, el estado minoritario, el acceso a la vivienda y el transporte y otros factores, está asociada con un mayor riesgo de ser diagnosticado con COVID-19 y un mayor riesgo de muerte por la enfermedad, los investigadores informan en línea el 23 de junio en el Journal of General Internal Medicine. Vea toda nuestra cobertura del brote de coronavirus La mayoría de los pacientes hospitalizados en el Centro Médico de la Universidad de Vanderbilt con COVID-19 provienen de comunidades de color, dice Person. “Es racismo sistémico en el trabajo”. Esta no es la primera pandemia que carga desproporcionadamente a las comunidades negras, latinas y nativas americanas. Por ejemplo, la pandemia de gripe H1N1 en 2009 fue más riesgosa para estos estadounidenses. Y hay evidencia de que, aunque menos personas estaban infectadas, los afroamericanos eran más propensos a morir de la gripe pandémica de 1918 que los estadounidenses blancos, informaron investigadores en línea el 5 de junio en Annals of Internal Medicine. “Estos problemas han existido durante siglos”, dice Marcelin. Las desigualdades “impregnan cada aspecto de la sociedad, incluida la atención médica y la forma en que respondemos a las crisis de atención médica”. En total, COVID-19 nos deja a ambos con déjà vu y la sensación de que estamos abriendo nuevos territorios. Ciertamente, algo de lo que es tan transformador sobre la experiencia es que muchos de nosotros estamos viviendo una pandemia de esta escala por primera vez, ya que enfrentamos un virus que nuestros cuerpos nunca antes habían visto. Debido a que el coronavirus es nuevo, “estamos aprendiendo en el trabajo”, dice Marcelin. “Eso hace que sea mucho más aterrador pensar en eso”. El periodismo confiable tiene un precio. Los científicos y periodistas comparten una creencia central en cuestionar, observar y verificar para alcanzar la verdad. Science News informa sobre investigaciones y descubrimientos cruciales en todas las disciplinas científicas. Necesitamos su apoyo financiero para que esto suceda: cada contribución hace la diferencia. Suscríbase o done ahora